Mis à Jour: Un navire américain évalue et teste une imprimante 3D en conditions de navigation afin de déterminer sa viabilité en mer.

Dan Porter, technicien Xerox, à gauche, et Andrew Wong, à droite, matériel de sauvetage de navire d'urgence (ESSM), effectuent des diagnostics sur une imprimante 3D à bord du navire d'assaut amphibie de classe Wasp USS Essex (LHD 2),

L’article a été mis à jour pour refléter le fait que c’est une imprimante 3D Xerox ElemX qui a été installée sur le navire et pour fournir des informations supplémentaires sur les spécifications techniques de l’imprimante 3D.

Un partenariat entre la Naval Postgraduate School (NPS) et le Commander, Naval Surface Force, U.S. Pacific Fleet (COMNAVSURFPAC) a conduit à l’installation d’une imprimante 3D sur le navire USS Essex (LHD 2).

L’opération est décrite comme la première du genre où un navire participerait aux essais et à l’évaluation initiaux de l’imprimante 3D en cours de route afin de déterminer la viabilité de l’imprimante en mer.

C’est l’imprimante 3D ElemX de Xerox qui a été installée sur le navire. Pour rappel, l’installation s’appuie sur la relation entre la marine américaine et Xerox Elem Additive qui a commencé avec la Naval Postgraduate School à Monterey, en Californie, qui a reçu la toute première installation de l’ElemX en 2020.

« La chaîne d’approvisionnement militaire est parmi les plus complexes au monde et mettre l’ElemX sur l’USS Essex signifie que les marins peuvent désormais contourner cette complexité et imprimer des pièces quand et où ils en ont besoin« , a déclaré Tali Rosman, GM d’Elem Additive. « Nous sommes fiers de poursuivre notre partenariat avec la Marine pour l’aider à faire progresser ses capacités de fabrication additive et à mettre en œuvre sa vision à long terme. »

L’ElemX exploite la technologie de FA métal liquide de Xerox qui utilise un fil d’aluminium standard. Contrairement à d’autres technologies d’impression 3D métal, il n’y a pas de poudres métalliques dangereuses avec l’ElemX et il n’est pas nécessaire de modifier les installations ou d’utiliser des équipements de protection individuelle pour faire fonctionner la machine. L’imprimante nécessite également un post-traitement minimal et offre donc un délai de livraison plus rapide. Cette capacité à produire des pièces de rechange fiables à la demande réduit la dépendance des forces déployées à l’égard de chaînes d’approvisionnement mondiales complexes.

Le but ultime de l’opération est d’améliorer l’état de préparation général de toute organisation de combat. Le lieutenant-commandant Nicolas Batista, officier du département de maintenance intermédiaire des aéronefs (AIMD) à bord de l’Essex, a déclaré : « Avoir cette imprimante à bord va essentiellement accélérer, améliorer et accroître notre état de préparation au combat« , sans oublier que le navire deviendra plus autonome.

Selon Batista, cette imprimante 3D est l’une des plus rapides du marché, capable de fabriquer et d’imprimer de l’aluminium jusqu’à 25,40 cm x 25,40 cm (10″ x 10″). De nombreuses pièces courantes, telles que des éviers à nourriture, des boîtiers, des adaptateurs de carburant, des vannes de purge d’air, des couvercles de soupape et bien d’autres, peuvent être créées sur le navire.

À quoi ressemble l’évaluation de l’imprimante 3D ?

L’évaluation de l’imprimante commencera d’abord par la formation des marins qui utiliseront l’équipement. La mécanicienne structurelle d’aviation de 3e classe Roxanne Barrera a exprimé sa joie d’être l’un des premiers marins à recevoir cette formation.

Selon Batista, le commandant de l’armée de l’air navale de la flotte américaine du Pacifique (COMNAVAIRPAC) et le commandant du commandement des systèmes aéronautiques de la marine (COMNAVAIRSYSCOM) ont également entrepris des efforts pour établir un centre de travail AIMD, conçu uniquement pour le concept de fabrication additive, et s’efforcent d’atteindre la capacité de fabriquer les pièces d’aéronef nécessaires avec une imprimante 3D.

« La fabrication additive (FA) est devenue une priorité et il est évident qu’elle permettra de renforcer les efforts de combat dans toute la flotte et d’améliorer la maintenance expéditionnaire qui contribue à notre avantage concurrentiel en surface. »

Pendant les essais et l’évaluation en mer, une équipe à bord de l’Essex créera divers articles en aluminium à bord du navire avec l’imprimante 3D et fournira un retour d’information au NPS et au COMNAVSURFPAC sur les résultats.

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